Foto: Henk Lunenburg
IN GESPREK IN

‘Er zijn allerlei gebeurtenissen die ik nooit zal vergeten’

  •   keer gelezen   Human Interest

UDEN | Het afscheid van burgemeester Henk Hellegers nadert. Midden in de herindelingsverkiezingen blikken we met hem terug op zijn burgemeesterschap in Uden, maar kijken we natuurlijk ook even vooruit.

door Henk Lunenburg

Op welke scholen heeft u allemaal gezeten?
“De eerste 3 jaar van mijn lagereschooltijd bracht ik door in Wouw. Maar vanwege de kwaliteit van het onderwijs vonden mijn ouders het beter dat ik de laatste 3 jaar net zoals wat andere Wouwse jongens naar de Broederschool in Roosendaal ging. Ik denk dat dit er wel aan bijgedragen heeft dat ik daarna naar de HBS kon. Na de middelbare school besloot ik naar de universiteit van Nijmegen te gaan waar ik politicologie ging studeren. Na 2 jaar had ik mijn kandidaats-politicologie. Ik ging hierna doctoraal massacommunicatie studeren, waar ik 3 jaar later in afstudeerde. Hierna heb ik de studie politicologie toch weer opgepakt en ben ik ook daarin afgestudeerd. Aan het einde van mijn studie werd ik lijsttrekker van de PvdA van Wouw en in 1978 het eerste ‘rode’ gemeenteraadslid in het katholieke dorp.”

Waar en wanneer bent u getrouwd?
“In de weekenden reisde ik graag terug naar West-Brabant, omdat mijn vriendin (nu mijn vrouw) in Roosendaal woonde. Lilianne is een zus van mijn vriend, zo leerden we elkaar kennen. Na 5 jaar verkering trouwden we op 16 februari 1979 in Wouw en we gingen daar wonen. Onze kinderen Michiel en Jop zijn daar geboren. We zijn een gezin dat op elkaar betrokken is. Ik zorgde vroeger 2 dagen per week voor de kinderen. Daar was ik toen vrij uniek in. Ik kook graag maar ben onhandig in huiselijke klusjes, daarvoor heb ik altijd assistentie nodig.”

Wanneer werd u lid van de gemeenteraad van Wouw?
“Van 1978 tot 1989 was ik lid van de gemeenteraad. In 1982 was ik weer lijsttrekker en won de PvdA drie zetels. Samen met het CDA hadden we een nipte meerderheid en ik werd wethouder. Ton Rombouts was toen net burgemeester van Wouw. Ik was daarnaast 3 dagen in de week voor de PvdA-fractie medewerker Binnenlandse Zaken, Politie en Minderhedenbeleid in de Tweede Kamer. Dat was een interessante combinatie, het lokale met het landelijke.”

Op uw 33e solliciteerde u naar de functie van burgemeester van Dussen.
“In maart 1989 werd ik op 33-jarige leeftijd de jongste burgemeester van Nederland. Mijn eerste herindeling. Op advies van de commissie Schampers, oud-burgemeester van Uden, ging Dussen per 1 januari 1997 op in het veel grotere Werkendam. Ondanks de cultuurverschillen, Werkendam behoort tot de Biblebelt, verliep die samenvoeging heel soepel en werd ik zelfs burgemeester van de nieuwe gemeente. Ik ben dat 12 jaar geweest en het was fijn dat ik ook door de ‘zware’ kerken gewaardeerd werd. Mijn beide SGP-wethouders zijn in mijn tijd burgemeester geworden.”

Wanneer werd u benoemd tot burgemeester van Uden?
“Op 15 april ben ik benoemd en op 22 april 2009 ben ik beëdigd. We voelden ons heel snel thuis in Uden. De Udense gemeenteraad vroeg een burgemeester die dicht bij de mensen stond. Dat past bij mij. Ik wilde zo snel mogelijk inwoners ontmoeten, vooral ook de ‘gewone’ mensen. Ik wilde een beeld krijgen hoe deze gemeente in elkaar zat en mensen de gelegenheid geven met mij kennis te maken. Ik ging in op veel uitnodigingen, regelmatig samen met Lilianne, en zo fietsten we bijvoorbeeld meteen met de Trap In langs de mooiste plekjes van Uden. Ik heb het gevoel dat ik 12,5 jaar een toegankelijk burgemeester ben geweest.”

Hoe wilt u de periode als burgemeester van Uden omschrijven?
“Ik vind Uden ‘een stad’ die alles te bieden heeft en waar je ook oud kunt worden. Uden is in 50 jaar veranderd van een arm boerendorp in een stad die een centrale plek in de regio inneemt. Mede dankzij de vliegbasis en de economische vernieuwing, die mensen uit heel Nederland naar Uden bracht. Uden werd voorloper, hockey, tennis zelfs rugby, het kwam er allemaal. De keuze voor het ziekenhuis en de vernieuwingen in het centrum waren al voor mijn aanstelling gemaakt. Ik ben blij dat we samen Uden verder op de kaart hebben mogen zetten. Uden is een krachtige gemeente waarin het goed wonen en werken is.”

In 2018 werd door de gemeenteraden Landerd en Uden besloten te fuseren.
“Voor deze beslissing genomen werd, was er al het een en ander gebeurd. In Veghel was het plan tot samenvoeging met Uden, maar daar was Uden een jaar of 10 geleden nog niet aan toe. Daarna kwam een fusie van Uden en Landerd, wat toen niet door ging door politieke perikelen in Landerd. 4 jaar gelden is dat opnieuw opgepakt, De samenvoeging is nu bijna een feit.”

Wat zijn de meest opmerkelijke gebeurtenissen die u als burgemeester van Uden hebt meegemaakt?
“Het zijn verschillende gebeurtenissen die ik nooit zal vergeten, zoals de schoolbrand in de oudejaarsnacht van 2014. Maar die wordt overtroffen door de komst van corona vorig jaar. Wat zich in Uden met corona heeft voorgedaan, zoveel mensen in onze gemeenschap, waarvan naasten en vrienden overleden zijn. Zoveel doden in je gemeente als episch centrum van corona, dat hakt erin. Je leeft mee met al die mensen, al moet dat dan ‘op afstand’. Via een brief je medeleven tonen en via een beeldscherm het afscheid volgen, dat is onmenselijk en om nooit meer te vergeten.”

Waaraan moet de nieuwe burgemeester van Maashorst voldoen volgens u?
“Dat is een zaak van de nieuwe gemeenteraad. Maar ik hoop wel dat zij iemand vinden die bruggen weet te bouwen om verbindingen mee te leggen tussen de kernen en in de regio. De verwachtingen zijn hoog gespannen voor de nieuwe gemeente Maashorst die straks 58.000 inwoners telt, daar moeten ze de goede vrouw of man bij zien te vinden.”

Heeft u nog een bucketlist van dingen die u nog graag wilt doen?
“Ik heb allerlei leuke dingen mogen doen. Ter promotie van Volkel in de Wolken mocht ik bijvoorbeeld als passagier mee in een kunstvliegtuig. De piloot die vloog maakte loopings. Geweldig vond ik dat. Later heb ik ook nog vluchten met een zweefvliegtuig en een luchtballon gemaakt. En verder wordt het door corona toch wat anders dan ik vooraf gedacht had. Lilianne en ik hadden gepland om na de pensionering een week of 6 naar Australië en Nieuw Zeeland te gaan. Maar ja, zulke plannen zijn nu niet realistisch.”

Is er een afscheidsfeest gepland?
“Er is een afscheidsbijeenkomst op 22 december gepland in Markant en het afscheid van de gemeenschap hangt af van de maatregelen die gaan gelden. Het zou heel jammer zijn als dat niet door kan gaan, want dat zijn toch de mensen waar ik het de afgelopen 12,5 jaar voor gedaan heb.”

Cv Henk Hellegers
Henk Hellegers is geboren op 25 mei 1955 in een katholiek gezin in Wouw. Hij heeft twee jongere zussen. Zijn vader was beroepsmilitair. Als kind wilde hij graag architect worden. Hij schreef diverse historische boeken. In 2014 werd hij benoemd tot Ridder van Oranje-Nassau.

Meer berichten